“ยักษ์เขียว” กับยูโร 2020

  ทีมชาติไอร์แลนด์ กลับเข้าไปเล่นในรอบสุดท้ายของฟุตบอลทัวร์นาเม้นต์ใหญ่ได้อีกครั้งหลังจากที่ไม่ได้ผ่านเข้ารอบสุดท้ายมาอีกเลย หลังจากตกรอบ 16 ทีมสุดท้ายในฟุตบอลโลก 2002 ที่ประเทศญี่ปุ่นและเกาหลีใต้เป็นเจ้าภาพ แต่หลังจากพวกเขาทำการแต่งตั้งมาร์ติน โอนีล อดีตผู้จัดการทีมของแอสตัน วิลล่า และเลสเตอร์ ซิตี้มาเป็นผู้จัดการทีมเมื่อปี 2011 ทีม “ยักษ์เขียว” ก็เริ่มกลับมาประสบความสำเร็จอีกครั้ง โดยได้ไปเล่นในศึกฟุตบอลชิงแชมป์แห่งชาติยุโรปใน 2 ครั้งล่าสุด คือเมื่อปี 2012 ที่โปแลนด์ และยูเครนร่วม่กันเป็นเจ้าภาพ ซึ่งตอนนั้นจำกัดทีมรอบสุดท้ายเพียง 16 ทีมเท่านั้นด้วย และครั้งล่าสุดคือยูโร 2016 ที่ฝรั่งเศส ซึ่งทีมชาติไอร์แลนด์ก็สามารถผ่านเข้าไปเล่นรอบสุดท้ายได้อีกครั้ง ถึงแม้ว่าจะต้องตกรอบ 16 ทีมสุดท้ายเมื่อพ่ายให้กับทีมชาติฝรั่งเศส 1-2 อย่างน่าเสียดาย ส่วนในศึกฟุตบอลโลกที่ผ่านมาพวกเขาก็ไม่สามารถผ่านเข้ามาเล่นในรอบสุดท้ายได้ เมื่อมาพ่ายในรอบเพลย์ออฟให้กับทีมชาติเดนมาร์ก ทั้งๆ ที่สามารถบุกไปยันเสมอได้ถึงกรุงโคเปเฮเก้น 0-0 แต่พอกลับมาเล่นที่กรุงดับลินกลับพ่ายไปอย่างเละเทะ 1-5

งานต่อไปของมาร์ติน โอนีลคือการทำทีมชาติไอร์แลนด์ให้เข้าไปเล่นในยูโร 2020 ในรอบสุดท้ายให้ได้อีกครั้ง หลังจากที่เขาสามารถพาทีมชาติไอร์แลนด์เล่นในรอบสุดท้ายของศึกยูโรได้ 2 สมัยติดต่อกัน ซึ่งในศึกยูโร 2020 ไอร์แลนด์เป็น 1 ในเจ้าภาพร่วมในครั้งนี้ด้วย แต่ก็ไม่ได้อภิสิทธ์ได้ไปเล่นในรอบสุดท้ายอัตโนมัติแต่อย่างใด เนื่องจากเจ้าภาพในครั้งหน้ามีถึง 10 กว่าชาติด้วยกัน

ตัวผู้เล่นของทีมชาติไอร์แลนด์ชุดนี้ก็ยังคงค้าแข้งอยู่ในอังกฤษเกือบทั้งหมด ซึ่งมาร์ติน โอนีลคงต้องทำการบ้านอย่างหนักเนื่องจากนักเตะตัวเก๋าหลายคนต่างเลิกเล่นกันไปหมดแล้ว รวมถึงร็อบบี้ คีน กองหน้าตัวเก๋าที่ช่วยทีมชาติไอร์แลนด์มาเกือบ 2 ทศวรรษด้วย ซึ่งเขากลายเป็นนักเตะที่ลงสนามมากที่สุดของทีมชาติไอร์แลนด์ และยังครองสถิติดาวยิงสูงสุดของชาติด้วยจำนวน 60 ประตูด้วย ทำให้ตอนนี้พวกเขาเหลือเพียงเชน ลอง กองหน้าจากเซาต์แธมตันเท่านั้นที่เป็นตัวความหวัง แต่จุดเด่นในยุคการคุมทีมของกุนซือชาวไอร์แลนด์เหนือวัย 66 ปีก็คือเกมรับที่พวกเขาจะเน้นเสียประตูยาก และเสียประตูน้อยไว้ก่อน ส่วนเกมรุกค่อยว่ากัน แต่ตัวหลักก่อนหน้านี้อย่างจอห์น โอเช อดีตนักเตะสารพัดประโยชน์ของแมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ด ก็ได้ประกาศเลิกเล่นไปแล้วเช่นกัน ทำให้พวกเขาแทบไม่เหลือนักเตะประสบการณ์ในแต่ละตำแหน่งเลย